.nl | .be

Columns

Soms is het luisteren naar algoritmes Uber-dom

Computers worden steeds beter in het berekenen van de optimale prijs. Maar dat betekent niet dat die prijs voor jou de optimale is.

Het water viel met bakken uit de hemel. We stonden met een clubje mensen dichtopeengepakt onder de glazen luifel van het De la Mar-theater in Amsterdam. Heel graag wilden we een drankje drinken in de buurt  van het Federiksplein. Een kippeneindje en bij mooi weer een aardig wandelingtje, maar nu was een taxi niet zo'n slecht idee. 'Laten we een Uber bestellen!', stelde iemand enthousiast voor. Ubers zeer overzichtelijke app gaf aan dat het ritje ons 15 euro zou kosten.  De Uber liet nogal lang op zich wachten en dus sprong ik in een taxi. De kosten voor die taxi: 6 euro en twintig cent. Stukken goedkoper dus. Maar hoe kan dat? Het strookt in elk geval niet met het beeld dat we van Uber hebben als spotgoedkope gelegaliseerde snorders.  Het antwoord is eigenlijk vrij simpel. De prijs wordt bij Uber bepaald op basis van vraag en aanbod, realtime. Op het moment dat de hemel naar beneden komt, grijpen overal in Amsterdam mensen naar hun smartphone om een 'Ubertje' te bestellen. Het gevolg is een enorme prijspiek. De keerzijde is dat als je op een rustig moment een Uber neemt, je een stuk goedkoper uit bent dan in een taxi met een meter. Een taximeter is soms beter Het was overigens niet de eerste keer dat ik dit meemaakte. In de VS viel het mij andere ride hailing-apps ook al op. Als je 's nachts een ritje naar je hotel of Airbnb wilde, was je op stapavonden veel beter af met de ouderwetse taxi. Want weliswaar gelden er wel nachttarieven, maar daar zit wel een maximum aan. Een prijsplafond dat de Ubers en de Lyfts van deze wereld niet kennen.  Het zou voor Uber en andere apps een kleine moeite moeten zijn om hiermee rekening te houden in hun algoritmen. Kleine moeite om aan een maximumprijs in te geven. Maar waarom zouden ze? Kennelijk is de perceptie dat Uber goedkoper is dan een taxi zo sterk, dat we niet de moeite nemen om te checken of dat op dat moment ook werkelijk zo is.  Mijn les hieruit is overigens niet dat ik geen gebruik meer zal maken van Uber, alleen dat ik een beetje beter oplet op de prijs. Wat wel de belangrijke les is, is dat ogenschijnlijk veel efficiëntere systemen van het op elkaar afstemmen van vraag en aanbod - een algoritme versus een meter - dat soms helemaal niet zijn. Of misschien wel efficiënt voor de aanbieder van de diensten, maar niet per se voor mij als klant. Blind vertrouwen op de algoritmen van een ander is vaak Uber-dom.